Ils découvrent une cause possible de l'abandon de Tikal, le grand centre de la civilisation maya

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Deux des plus grands réservoirs d'eau de la ville maya de Tikal, au Guatemala, ont été contaminés par des substances toxiques dans les dernières étapes de leur existence, ce qui aurait pu entraîner leur abandon au IXe siècle, affirme une équipe d'archéologues américains. USA et Guatemala.

Les réserves du Temple et du Palais, situées dans ce qui était autrefois le centre de la ville, avec une population estimée à plus de 70 000 personnes, ont été contaminées par du mercure, du phosphate et des cyanobactéries qui produisent des toxines dangereuses. Leurs concentrations ont augmenté pendant les périodes Classique tardive et Classique terminale (600-830 et 830-890, respectivement), ce qui a coïncidé avec une série de sécheresses sévères.

Ils ont une longue saison sèche. Pendant une partie de l'année, il pleut et est humide. Le reste de l'année, il fait vraiment sec et il ne pleut presque pas. Ils ont donc eu du mal à trouver de l'eau », explique l'un des chercheurs, David Lentz, dans un communiqué de l'Université de Cincinnati (USA).

Quant aux sources de ces substances, ils concluent qu'elles ont été produites par les habitants de Tikal eux-mêmes. Le mercure, par exemple, faisait partie du cinabre, l'un des pigments les plus utilisés par les Mayas. Et quant à la contamination organique, elle était due à l'absence de collecte des ordures.

«Les cuisiniers mayas ont apparemment jeté des déchets alimentaires devant la cuisine, comme en témoigne la présence d'un dépotoir adjacent. Pendant la saison des pluies, l'eau aurait transporté les effluents de ce tas d'ordures directement dans le réservoir », disent les scientifiques.

Effets sur la santé

La pollution pourrait nuire gravement à la santé des consommateurs d'eau, y compris de plusieurs représentants de l'élite de la ville.

«L'eau que les dirigeants de Tikal et leur entourage d'élite ont bu et cuisinée provenait presque certainement des réservoirs du Palais et du Temple. […] Les eaux polluées auraient eu un impact négatif sur la santé de la communauté, en particulier sur l'élite dirigeante, et auraient pu compromettre leur capacité à diriger efficacement. Bien que les mécanismes physiologiques ne soient pas clairs, il existe une corrélation significative entre l'exposition chronique au mercure et certains aspects du syndrome métabolique, l'obésité en particulier », détaillent les chercheurs. Ils préviennent que l'un des dirigeants de Tikal pendant la période Terminal Classic, connu sous le nom de «Soleil sombre», «était notamment obèse», une condition qui aurait pu résulter de ce syndrome.

De plus, la prolifération des cyanobactéries aurait rendu l'eau des réservoirs contaminés pratiquement imbuvable.

L'eau devait avoir l'air désagréable. Cela devait avoir un goût désagréable. […] Personne n'aurait voulu boire cette eau », déclare Kenneth Tankersle, qui a également participé à l'étude.

"La conversion des réserves centrales de Tikal de lieux de vie en lieux de maladie aurait contribué pratiquement et symboliquement à provoquer l'abandon de cette magnifique ville", concluent les scientifiques.

L'article a été publié jeudi dernier dans la revue Scientific Reports.


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